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Etapas de desarrollo de los niños: Conceptos de muerte y respuestas al dolor

Etapas de desarrollo de los niños

Each child is unique in his or her understanding of death and response to grief. Esta comprensión se ve influenciada en gran medida por el nivel de desarrollo y la edad cronológica del niño. Pero recuerde que existe una gran superposición entre los grupos etarios ya que los niños avanzan de un nivel de desarrollo a otro a ritmos diferentes.

Infancia hasta los 2 años

Concepto de muerte

Los bebés no tienen la capacidad cognitiva para entender un concepto abstracto como el de la muerte. Funcionan básicamente en el presente. Cuando muere alguien importante, los bebés tienen mayor conciencia de la pérdida y la separación. Reaccionan a las emociones y comportamientos de los adultos importantes en su entorno. así como a cualquier trastorno en su rutina y horario de alimentación. Si se produce un cambio repentino, sienten un gran malestar.

Respuesta al dolor

Los bebés pueden buscar al difunto e inquietarse como consecuencia de la separación. Las reacciones comunes incluyen: irritabilidad y manifestaciones de protesta, llanto constante, un cambio en los hábitos alimenticios y el sueño, menor actividad y pérdida de peso.

Edad preescolar (2-4)

Concepto de muerte

"¿Cuándo vuelve mamá?"
"¿Cómo come o respira (el difunto)?"

Los niños en edad preescolar no comprenden el concepto de "para siempre". Para este grupo etario, la muerte es considerada temporal y reversible. Aunque se le diga a un niño en edad preescolar que mamá no volverá, por ejemplo, es probable que pregunte dónde está mamá una hora más tarde.

Por lo general, no visualizan la muerte como algo separado de la vida, ni como algo que les pueda suceder a ellos. A los niños en edad preescolar les gustan los juegos como las escondidas, donde los adultos se esconden y reaparecen nuevamente. Es a través de estos juegos que lentamente comienzan a entender el concepto de "se fue para siempre".

See also: Qué decirle a un niño cuando pregunta sobre la muerte

Respuesta al dolor 

Dado que los niños en edad preescolar tienden a enfocarse en el presente, sus reacciones ante el dolor son breves pero pueden ser muy intensas. Esta es la etapa de desarrollo donde los niños aprenden a confiar y entablar relaciones básicas, de manera que cuando un adulto importante en sus vidas muere, se preocupan mucho por la separación y la alteración de los patrones de cuidado. Por lo general, los niños de esta edad tienen un sentido de ansiedad agudizado con respecto a las separaciones y rechazos, porque todavía no han desarrollado la capacidad de utilizar la fantasía para controlar lo que está sucediendo. [i]

También responden a las reacciones emocionales de los adultos que los rodean. Si perciben que su madre o padre está preocupado o triste, es posible que lloren o que les dé una rabieta, ya sea porque están preocupados o como una forma de distraer a sus padres de emociones difíciles. Typical grief responses of the preschool child include confusion, frightening dreams and night agitation, and regressive behaviors such as clinging, bed wetting, thumb sucking, inconsolable crying, temper tantrums and even withdrawal from others. Es posible que busquen al difunto de manera activa a pesar de que les aseguren de que no volverá. Pueden mostrarse ansiosos ante extraños.

Infancia temprana (4-7)

Concepto de muerte 

"Es mi culpa. Una vez me enojé con mi madre y le dije que deseaba que muriera y luego murió".
"El correcaminos de los dibujos animados siempre vuelve a vivir, así que papá también va a volver".

Al igual que los niños en edad preescolar, este grupo considera a la muerte como algo temporal y reversible. A veces se sienten responsables por la muerte porque creen que los pensamientos o sentimientos negativos que tuvieron sobre el difunto causaron su muerte. Este "pensamiento mágico" deriva de la creencia en que todo lo que los rodea gira en torno a ellos y pueden controlar lo que sucede. Incluso cuando los niños de esta edad son expuestos a la muerte a través de los medios o en la escuela, aún pueden creer que la muerte se puede evitar si se tiene suficiente cuidado.

Los niños de esta edad también pueden conectar sucesos que no tienen ninguna relación entre sí. Si un niño compró un determinado juguete el día en que su hermana murió, le puede atribuir la muerte de su hermana al juguete, especialmente si no se le ha explicado la verdadera causa de la muerte.

Respuesta al dolor 

Al igual que los niños en edad preescolar, este grupo etario puede buscar incansablemente al difunto o preguntar dónde está. También es común que pregunten en forma repetitiva sobre el proceso de la muerte. "¿Qué pasa cuando uno muere?" "¿Cómo comen las personas muertas?" Por lo general, expresan su aflicción a través de juegos y no verbalmente. Los temas de pérdida familiar y muerte pueden emerger mientras juegan con muñecos o figuras de acción. Pueden jugar a recrear la muerte o el funeral.[ii]

En ocasiones, los niños de esta edad parecen no afectarse por la muerte y actúan como si nada hubiera sucedido, pero esto no significa que están totalmente ajenos NI que han superado la muerte. Esto puede tratarse simplemente de su incapacidad para reconocer una realidad muy dolorosa en ese momento. Pueden imitar la reacción frente al dolor de los adultos que los rodean ya que no están seguros de cómo expresar sentimientos de dolor. Otras reacciones típicas incluyen enojo, tristeza, confusión y dificultad para comer y dormir.

Al igual que los niños en edad preescolar, este grupo etario puede tener regresiones como manera de recibir más atención y cuidados durante este momento difícil. Los niños que han sufrido una pérdida a esta edad suelen temer que otros seres queridos también los dejen. A veces, se apegan a personas que se asemejan al difunto de cierta forma.

Edad escolar (7-10)

Concepto de muerte 

"¿Las uñas y el cabello siguen creciendo cuando morimos?"
"¿Voy a morir si fumo?"

Este grupo etario quiere ver a la muerte como algo reversible pero comienza a verla como algo definitivo y universal. Los niños de esta edad a veces visualizan la muerte como un ser tangible, tal como un fantasma o "el cuco".[iii] Tienen mucha curiosidad por los detalles de la muerte, la cremación y el entierro, y pueden hacer preguntas sinceras.

Si bien saben que la muerte le puede suceder a cualquiera y que existen muchas cosas que causan la muerte, por lo general aún no piensan en la muerte como algo que les pueda suceder a ellos o a sus familiares, sino solamente a ancianos o personas muy enfermas. Es posible que crean que pueden escapar a la muerte mediante esfuerzos propios. También pueden considerar a la muerte como un castigo, particularmente antes de los nueve años de edad. A veces son incapaces de comprender de qué manera la muerte afectará sus vidas, lo cual puede provocar ansiedad.

Respuesta al dolor

Por lo general, los niños en edad escolar están interesados en la manera en que otros reaccionan ante la muerte para enfocarse menos en ellos mismos y más en los demás. Pueden sentir miedo de que otros seres queridos también mueran. A veces, se pueden preocupar demasiado por su propia salud y pueden temerle al daño corporal y a la muerte.

Algunos niños en este grupo etario pueden exteriorizar su enojo y tristeza y tener dificultades en la escuela por la falta de concentración. Por otro lado, pueden tener una actitud jocosa ante la muerte, pareciendo ser indiferentes, o pueden retraerse y ocultar sus sentimientos. Otras respuestas típicas incluyen conmoción, negación, depresión, cambios en los hábitos alimenticios y el sueño, y regresión a una etapa de desarrollo anterior.

Este grupo etario suele tener más estrategias de afrontamiento disponibles que los niños más pequeños y pueden fantasear con la manera en que podrían prevenir que la muerte suceda nuevamente, como una forma de obtener control sobre la situación. Los niños de esta edad también representan la muerte a través del juego, por ejemplo, en juegos de guerra, especialmente en el caso de los niños que tienen dificultades para expresar sus sentimientos verbalmente.

Los niños de este grupo etario pueden asumir el papel o imitar los gestos del difunto. También pueden encargarse de tareas normalmente realizadas por el difunto, tales como cuidar a sus hermanos. Pueden idealizar al difunto a fin de mantener un vínculo.

Preadolescencia (10-12)

Concepto de muerte

"Ninguno de mis amigos podrá entender lo que es perder a su papá".
"Sé que la abuela no va a volver y la voy a extrañar. No entiendo por qué mamá está tan alterada".

Los preadolescentes consideran la muerte de manera muy similar a los niños en edad escolar, con algunas adiciones. Los preadolescentes se encuentran en el proceso de establecer su propia identidad, aumentar la independencia de los padres y otros adultos e incrementar la dependencia de su grupo de pares. Al tratar de comprender la muerte, los preadolescentes intentan entender el proceso biológico Y emocional de la muerte. Sin embargo, tienen mayor capacidad para comprender los hechos relacionados con la muerte de alguien, que los sentimientos relacionados con esa muerte.[iv]

Respuesta al dolor

Es común en los preadolescentes que quieran ocultar sus sentimientos sobre la pérdida para no ser "diferentes" de su grupo de pares. Tienen miedo de que expresar sentimientos de tristeza pueda ser considerado un signo de debilidad (particularmente en los varones). Por este motivo, pueden parecer distantes e indiferentes.

También pueden expresar su aflicción en formas inusitadas, como a través de ataques de ira, irritabilidad y hostigamiento. También pueden manifestar sus sentimientos a través de malestar físico, mal humor, cambios en los hábitos alimenticios y el sueño, indiferencia hacia las tareas escolares o aislamiento de sus pares.

Pueden preocuparse por cuestiones prácticas después de la muerte, tales como de qué manera sobrevivirá la familia sin el difunto o cómo cuidarán de ellos personalmente. También pueden tener preguntas sobre creencias religiosas y culturales relacionadas con la muerte.


[i] Atle Dyregrov, Grief in Children: A Handbook for Adults (Londres: Jessica Kingsley Publishers, 1990), p.43.

[ii] Wiliam C. Kroen. Ph.D., LMHC, Helping Children Cope with the Loss of a Loved One (Minneapolis: Free Spirit Publishing Inc.), p.41.

[iii] Helen Fitzgerald, The Grieving Child (Nueva York: Simon & Schuster, 1992), p.56.

[iv] Theresa Huntley, Helping Children Grieve (Augsburg: Augsburg Fortress, 1991), p. 17

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